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Définition

L'autisme est un trouble neuro-développemental qui rentre dans le cadre plus général des Troubles du Spectre de l'Autisme (TSA) dans la classification américaine des maladies mentales (le DSM V) et la classification Internationale (CIM 10). Ces deux classifications sont très proches dans la description des signes cliniques et dans leur conception théorique. Trois facteurs sont distingués dans l’autisme ; la génétique, le développement cérébral et le comportement. Ces trois facteurs sont en interaction constante, et ce toute la vie.

Dans la catégorie des TSA on trouve : les troubles autistiques (l'autisme), le syndrome d'Asperger, le syndrome de Rett, le trouble désintégratif, le trouble envahissant du développement non spécifié.

L'autisme, de l'intérieur

Les personnes autistes perçoivent, entendent, voient le monde de manière différente par rapport aux personnes "typiques". Leur traitement de l'information reçue (via les sens) est différent. Par exemple la plupart des personnes autistes n'arrivent pas à hiérarchiser, filtrer les sons qui lui parviennent : elles traitent toute information au même niveau, ce qui engendre des difficultés à comprendre ces informations et réagir en conséquence. Beaucoup de personnes autistes arrivent difficilement à faire fonctionner deux sens différents en même temps : si par exemple une personne lui parle, elle arrive difficilement à regarder la personne qui lui parle et l'écouter en même temps. Le traitement de l'information sensorielle (y compris les interactions sociales) est épuisant pour une personne autiste : celle-ci peut vite s'épuiser, etn sans que rien ne l'ai laissé entrevoir, faire un meltdown (explosion).

Ci-dessous une vidéo montrant comment un enfant autiste traite les informations auditives

 

Manifestations de l'autisme

L'autisme se manifeste par :
  • une altération qualitative des interactions sociales ;
  • des troubles de la communication ;
  • des intérêts/activités obsessionnels, comportements à caractère répétitif ;
  • des hyper ou hypo-sensibilités au niveau des sens : sons, vue, odorat, goût, proprioception, vestibulaire.

L'autisme est très souvent associé à d'autres troubles : épilepsie, hyperactivité avec déficit d'attention, troubles de l'alimentation, troubles du sommeil, déficience intélectuelle, troubles DYS...). C'est souvent par rapport à ces troubles que les familles consultent la 1ère fois.

Dans le détail

Au niveau des interactions sociales 
Utilisation particulière des comportements non verbaux comme le contact oculaire, la mimique faciale, les postures corporelles, les gestes.
Difficultés dans les relations avec les pairs (ne pas savoir comment s'y prendre).
Manque de réciprocité sociale et émotionnelle.

Dans la communication 
L'autisme induit avant-tout un trouble de la communication, très souvent accompagné de problèmes vocaux et verbaux très importants. L'enfant a des difficultés à rentrer en communication, à la différence des enfants dysphasiques qui arriveront àcompenser leur déficit verbal pour communiquer. Par contre, si il n'est pas oralisant, il peut communiquer par le biais d'outils de communication, comme la langue des signes, la communication par échange d'images. Si il n'a pas de moyen de communication, cela peut engendrer des comportements posant problème et pouvant le mettre en danger (auto-mutilation, comportements auto ou hétéro agressifs). 

Chez les enfants maîtrisant suffisamment le langage, il y a une difficulté à engager ou à soutenir une conversation avec autrui.
Usage stéréotypé et répétitif du langage, ou langage idiosyncratique (*).
Absence d'un jeu de faire semblant varié et spontané, ou d'un jeu d'imitation sociale correspondant au niveau de développement.

Ci-dessous le film  "Dit moi Elliot". Voir également l'animation interactive associée

 

Caractère stéréotypé des comportements et des activités
  • Préoccupation circonscrite à un ou plusieurs centres d'intérêts, de manière non conventionnelle soit dans son intensité, soit dans sa nature. Ces centres d'intérêts peuvent, selon les circonstances, soit être ""organisant"" soit "désorganisant". L'enfant n'apprend pas intuitivement la fonction première des objets et peut manipuler l'objet de façon innatendue. Par exemple, un enfant qui ferait interminablement tourner les roues d'une voiture et être fasciné, au lieu de la faire rouler (fonction première de l'objet).
  • Besoin très fort d'habitudes ou à de rituels spécifiques : l'enfant cherche desespérement des repères car il est perpetuelllement noyé d'informations qu'il n'arrive pas à filtrer.
  • Maniérismes moteurs stéréotypés et répétitifs dus à des hypo-hyper sensorialités au niveau proprioception/vestibulaire (ex: battements ou torsions des mains ou des doigts, mouvements complexes de tout le corps).
  • Préoccupations persistantes pour certaines parties des objets : l'enfant perçoit chaque détail composant l'objet et non l'ensemble (hyper perception visuelle).

 

Ces difficultés apparaîssent avant l'âge de 3 ans. On estime qu'une personne sur 100 est autiste.

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